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维珍银河71岁创始人成进入太空边缘的私人航天第一人


美国当地时间7月11日,英国维珍银河(Virgin Galaxy)创始人、71岁的亿万富翁理查德·布兰森(Richard Branson)首次乘坐维珍银河的太空船“团结”号(VSS Unity)飞往地球大气层边缘,并试飞成功,他也因此成为进入太空边缘的私人航天第一人。

中国媒体界面新闻7月12日报道,与布兰森同行的还有另外5名人员,其中包括3名维珍银河高级别员工,另有两名驾驶人员,分别驾驶VSS Unity太空飞机和VMS Eve运载飞机。

据悉,“团结号”在距地面约15千米的高空被释放后,启动了其火箭发动机,并在加速到超过音速后爬升到太空边缘(距地球表面约80公里),即美国NASA等机构认定的地球与太空分界线,游客可以在这里享受几分钟的失重体验,并欣赏到地球的美景。随后,飞行器滑翔返回大气层,在先前起飞的跑道上降落。

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2021年7月11日,美国新墨西哥州,维珍银河公司搭载亿万富翁企业家理查德·布兰森和他的机组人员的客机VSS Unity开始上升至美国太空港上空的太空边缘。(路透社)

此前,维珍银河已经获得了美国联邦航空局的批准,允许提供太空游服务。此次试飞成功后,维珍银河计划至少再进行两次试飞,再面向付费客户提供服务,最早可能是2022年。

目前,已有超700人付费预定了维珍银河的太空旅游服务,每张门票在20万美元至25万美金。维珍银河此前透露,特斯拉(Tesla)首席执行官(CEO)埃隆·马斯克(Elon Musk)就是付费乘客的其中之一。

维珍银河的最大竞争对手是亚马逊创始人贝索斯创立的蓝色起源。后者曾在官方推特上暗指,维珍银河的飞行高度并未达到距地表100公里的“卡门线”,而仅符合美国联邦航空管理局规定的距地表80公里的“太空分界线”,并不算真正到过太空。

这两家公司的营运模式都是将游客送入亚轨道太空,在太空边缘短暂停留。所谓亚轨道,是指距离地面20千米至100千米的空域,处于现有飞机的最高飞行高度和卫星的最低轨道高度之间。这与马斯克的SpaceX不同,后者将乘客送入轨道,享受更长时间的太空旅行。

值得一提的是,蓝色起源(Blue Origin)公司创办人贝佐斯(Jeff Bezos)也将在7月20日乘坐蓝色起源公司的火箭进行首次客运飞行,他将与他的兄弟马克(Mark Bezos)和航空航天先驱沃利·芬克(Wally Funk)一起进入太空。


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